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Cliff Lawson [fr-en] -Amsoft- (Amstradeus)

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-Octobre 2003- (source : Amstradeus)

 

Interview de M. Cliff Lawson
(Project Manager des NC et PenPad)

 


- Quand avez vous rejoint Amstrad ? Où travailliez vous avant ? Pourquoi Amstrad ?
Je suis arrivé en Octobre 1984. Je n'avais jamais travaillé auparavant - cela va faire 20 ans (les voleurs du train postal ont pris moins que cela !). A la fin de mon cursus universitaire à Newcastle j'ai effectué un stage dans une entreprise à effectuer de la programmation en COBOL Mais il a fallu peu de temps pour s'apercevoir que nous ne nous entendrions pas ensemble alors j'ai quitté l'entreprise.

 

Comme j'étais passionné depuis la fac par la programmation en Forth, j'ai décroché un boulot de programmeur en Forth mais c'était à des kilomètres d'où j'habitais. La même semaine j'ai vu une annonce dans la revue Popular Computing Weekly disant qu'Amstrad recherchait du monde et ce n'était qu'à un quart d'heure de chez moi. J'ai eu un entretien avec Roland Perry le vendredi et je commençais le lundi.


- Sur quels projets avez vous travaillé ?
CPC 664, CPC 6128, PCW 8256, PCW 8512, PC 1512, PC 1640, PC 2xxx, PC 3xxx, PenPad, NC100, NC150, NC200, PC 4xxx, PC 5xxx, PCW16, MCR700, em@iler, em@ailerPlus et d'autres projets à venir.


- Que pensez vous des CPC aujourd'hui ? Qu'en pensiez vous à l'époque ?
J'avoue que je n'y pense guère aujourd'hui. Je n'ai plus lancé ne serai-ce qu'un émulateur depuis 4-5 ans. A l'époque, le moniteur intégré était une idée brillante (surtout qu'à l'époque, les gamins n'avaient pas tous une télé dans leur chambre). Cela évitait de séquestrer la TV familiale. Le système était également plus cohérent.

 

Le lecteur de cassettes intégré, plus fiable, était une autre grande idée. Et le firmware ainsi que le Basic posent encore aujourd'hui les standards de comment les choses devraient être faites de nos jours (API totalement documentés). 

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- Quelles étaient vos relations avec Alan Michael Sugar, Roland Perry ou Locomotive Software ?
A l'époque, je crois qu'AMS ne connaissait même pas mon nom. Aujourd'hui nous allons jusqu'à avoir des conversations qui ne sont pas liées au travail, surtout sur l'aviation puisque nous sommes pilotes tous les deux et j'ai de ses nouvelles presques toutes les heures durant la journée de travail (même quand il est sur son yacht au milieu de la méditerrannée ou dans sa villa en Floride).


Roland était un super manager. Il était capable de boire de la bière, boire 2 à 3 pintes d'Abbot pour déjeuner et on revenait en prétendant réellement travailler ! J'ai perdu le contact avec lui, comme d'ailleurs avec tous ceux qui ont quitté Amstrad. Je ne suis pas très bon sur ce point, mais nous nous envoyons toujours des voeux pour Noël.


- Que pensez vous du PenPad ?
Un design inspiré pour un outil 10 ans en avance sur son temps. En combien déjà ? 1991 ? Un organiseur à écran tactile avec reconnaissance de caractère. Je crois que c'est vers 2000-2001, dix ans après, que Palm, Handspring ou Compaq ont connu un marché porteur pour ce genre de produit.

 

Aujourd'hui, personne ne se souvient d'Amstrad et son PenPad et d'Apple et son Newton. L'idée venait en fait d'un gars appelé Stephen Randall d'Eden Group à Macclesfield, une entreprise de design mais sans savoir faire pour la production en masse ou le marketing donc nos entreprises étaient de bonnes solutions.

 

Il avait déjà eu la prévoyance de déposer les brevets pour des tas d'idées sur ce produit (je me demande s'il touche encore des royalties de tous les autres producteurs de PDA ?) Le produit devait être un "filofax éléctronique" et c'est exactement ce que nous avons réalisé.

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- Quand avez vous été nommé "project manager" et quelle a été votre réaction ?
Je l'étais déjà pour les NC, donc c'était juste un autre job mais quand nous avons vu l'idée pour la première fois ce furent David Hennell et moi même qui pensions être à des milles de cela. Les autres pensaient que c'était un "trip d'égo d'ingénieur". Je crois qu'ils ne voyaient pas la réelle possibilité de ce genre de produit de devenir un produit quotidien, du coup, oui, j'étais plus qu'heureux d'en prendre la responsabilité.


- Combien de personnes ont travaillé sur ce projet ?
Comme dans tous les projets, cela varie. Certains recherchent les idées, concepts, d'autres construisent la machine ou créent le soft, peut être dans les 20 personnes, ce nombre venant à diminuer au fur et à mesure de l'avancement de la machine.


- Alan Sugar a t-il été impliqué à ce produit ?
Au début il était très sceptique et est devenu de plus en plus enthousiaste avec le temps. Comme toujours, il est très impliqué dans les projets. Il est capable de tenir 3h sur un débat tel que pourquoi un bouton est vert et non pas bleu ou pourquoi utiliser un condensateur à 5 cents plutôt qu'un à 3. Ce n'était pas différent pour le PenPad.

 

Il a toujours une approche de béotien et anticipe leur réaction. Sur le NC100 c'est lui qui a écrit les 35 premières pages du manuel. Pour le PenPad il fit de même, faisant passer le message dans le jargon de M. Tout le monde plutôt que de laisser un technophile de base comme moi écrire cela (même si j'ai écrit moi même les 200 dernières pages du manuel du NC200 moi même!)


- Le PenPad a peu d'applications disponibles. Pourquoi ?
C'était un filofax éléctronique. Ni plus, ni moins. Quand vous achetiez un filofax à l'époque (ou aujourd'hui) ce que vous en faites est plus ou moins ce que vous pouvez faire avec le PenPad.

 

Quand nous avions des difficultés à le vendre (à 299£) d'autres personnes sont venus avec des applications de 'saisie' qui sont en fait l'utilisation naturelle d'un ordinateur LCD, piloté par stylet et qui tient dans la poche (imaginez les gens d'EDF venir relever votre compteur avec un PC tactile. Top - mais peut être encore un peu en avance sur son temps)


- Y avait il une sorte de concurrence avec Apple pour voir quil le commercialiserait en premier ?
Non. Nous n'avons été au courant du projet Newton que 2-3 mois avant le lancement du notre (6 mois avant le leur). Nous y travaillions depuis 2 ans et demi et j'imagine que c'était la même chose pour Apple mais aucun des deux n'étaient au courant des agissements de l'autre (Je doute qu'un géant comme Apple se soit intéressé à ce qu'un petit comme Amstrad mijotait)


- Y a t-il eu des contraintes à ce projet ?
Tous les produits Amstrad, du premier au dernier, sont construits afin d'être vendus à un certain prix dans les chaînes Dixons un samedi après midi au prix que l'homme de la rue était prêt à mettre et ce fixé par les gens du marketing (particulièrement Alan).

 

Ils avaient décidé qu'il se vendrait à 299£. Donc enlevez les 17.5% de TVA cela vous donne un prix de 255£ H.T. Le revendeur demandera une marge de 30-40%, dison 35% ce qui amène le prix à 188£. N'étant pas philantropes, nous souhaitons une marge de 30% ce qui nous donne un prix produit fini de 145£. Il y a les coûts de douanes et de transport de l'extrême orient de 10% ce qui nous donne un coût de 132£.

 

L'usine en voudra une partie pour son travail, environ 10% ce qui amène à un coût final de 120£. Les composants sont presque toujours payés en dollar. A l'époque le taux de change était d'environ 1.5, donc nous disposions de 180$ pour l'achat de composants si nous voulions rester dans les 299£ fixées.


Bon, les deux principaux éléments en terme de coûts étaient l'écran LCD et le panneau tactile au dessus. Je crois que le panneau revenait à 25$ et l'écran entre 70 et 80. Cela représente plus de la moitié du coût. La licence pour le logiciel de reconnaissance (licence déposée) ainsi que le design d'Eden revenait également cher en royalties. C'était tout juste faisable pour 299£.

 

Il n'y a pas longtemps j'ai vu un Palm dans les 70£ et je me demande comment ils font et s'ils gagnent vraiment leur vie ?


 - Sur ma page du PenPad, on y voit certains projets pour le PenPad. Etiez vous au courant ?
Non.

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- Pourquoi en avoir fait une machine multi-langues ?
A l'époque Amstrad s'était internationalisé et nous avions des divisions à Paris, Madrid, Rome et Francfort. Il n'y avait guère d'intérêt de faire quelque chose qui ne pourrait se vendre qu'au Royaum-Uni et nos divisions auraient été passablement énervées si nous leur avions fourni quelque chose qui ne pouvait se vendre chez eux.

 

Dans la plupart des produits, cela veut dire l'utilisation d'une ROM différente et un software par pays mais comme la philosophie se basait sur des icones plutôt que sur des textes fastidieux, nous avons opté pour une ROM couvrant les 5 langues. C'est génial pour le contrôle de nos stocks parce que si quelque chose se vend comme des petits pains en Espagne mais pas du tout en Allemagne, il suffisait d'envoyer quelques semi-remorques bouger le stock.

 

Si chaque pays devait avoir sa ROM, cela aurait impliqué de la placer sur un socket (et faire grimper le prix de revient). On a le même problème avec les PCs (et CPCs et PCWs) et leur clavier différents. Comme le PDA n'en a pas, le problème ne se posait pas.


- Avez vous une anecdote sur cette période ?
Vous rigolez n'est ce pas ? Je ne me rappelle pas ce que j'ai fait la semaine dernière alors imaginez il y a 10-15 ans. J'ai 40 ans et le cerveau ne s'améliore pas avec l'âge !

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- Que pensez vous du NC ? Qu'en pensiez vous à l'époque ?
Pas grand chose. Je mange, dors, et respire e-mailer et rien d'autres (hormis les hélicoptères radio controllés mes jours de repos).


- Quand avez vous été nommé "project manager" pour le NC et quelle a été votre réaction ?
Quand ? Je ne sais plus. Un an avant son lancement, soit vers 1990-91. J'étais ravi parce que c'était le premier projet que je pilotais vraiment.


- Combien de personnes ont travaillé sur ce projet ?
Même réponse que pour le PenPad. Mais en moindre, je dirai 15. La plus grosse partie du soft a été réalisé par Arnor et l'éléctronique par Nakajima au Japon.


- Quel était l'objectif de ce produit ?
Prendre des notes où que vous soyiez. On était enthousiasmé par le succès du PCW et Alan en voulait un portable.


- Y a t-il eu des contraintes pour ce produit ?
Oui, le coût de fabrication encore une fois. Le NC100 aurait pu avoir un écran LCD plus large et orientable un peu comme le NC200, mais nous avont été contraints d'abandonner l'idée en raison du prix de vente que nous nous étions fixés.

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- Alan Sugar a t-il été impliqué dans ce projet ?
Enormément. Il n'aurait pas eu des touches de couleurs autrement. C'était son idée car il pensait que ça le rendrait plus facile d'utilisation si on vous disait d'appuyer sur la touche rouge puis bleue plutôt que de vous dire "appuyez simultanément sur CTRL et SHIFT puis sur A" et attendre 2 heures avant qu'ils aient localisé les touches.

 

C'était tellement le bébé d'Alan qu'il a insisté pour écrire les 35 premières pages du manuel de l'utilisateur en argumentant que "vous autres tarés pourrez écrire ce que vous voudrez après" (ce que l'on a fait !)


- Avez vous été influencé par le Z88 de Cambridge (Sinclair) ?
Non. Encore une fois, je crois qu'il y avait des développement parallèles et si influence il y avait c'était plus de regarder les erreurs des autres afin de ne pas les répeter. Les cibles étaient différentes.

 

Le NC100, comme tous les produits Amstrad, était plutôt destiné au conducteur de camion (NDLR : image qu'aimait bien employer AMS) qui se promène dans un magasin Dixons le samedi après-midi. Le Z88 était plutôt destiné à des nerds comme moi...

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- Une anecdote sur cette période ?
Pas que je me souvienne (pas sûr que cela vienne de l'alcool ou de la drogue ça... - je plaisante pour la drogue !)

 

- Avez vous encore chez vous des machines Amstrad ?
J'ai deux e-mailers. Le premier modèle dans notre chambre et le dernier à l'étage du bas. Ma femme ne jure que par ce produit et envoye tous ses e-mails avec. C'est 100 fois plus facile qu'avec un PC et comme c'est votre téléphone et qu'il est donc toujours branché, vous n'avez pas besoin d'attendre 1/2h avant qu'il se mette en route.


- Que pensez vous de ce qui est arrivé à Amstrad sur le marché informatique ?
Qu'on en est sorti juste à temps. En fait, on aurait dû se retirer avant. A partir du moment où il est passé d'un marché où l'innovation individuelle vous offrait le marché (PC 1512, PC 1640, ALT 286) à un marché de masse où tout le monde achète la même carte mère, disque dur, moniteur, carte vidéo et les monte, où c'est celui qui a la plus belle tour qui vend le plus alors ce n'était plus marrant (et il n'y avait plus de possibilités de gagner de l'argent).


- De quoi êtes vous le plus fier ?
L'e-mailer. C'est 20 à 30 fois plus compliqué que le PenPad et le NC et près de 85% du design (software et d'autres éléments également) sont de moi. Quand je rentre dans un Dixons, je peux en montrer un et fièrement dire "j'ai conçu cela". Le modèle en développement est encore plus excitant que le produit actuel pour différent raisons qui apparaîtront évidentes dans quelques mois (si j'arrive à le finir à temps).


- Quel est votre Amstrad préféré ?
L'e-mailer plus


- Quel est celui que vous aimez le moins ?
Sinclair PC 200 (il a fallu 3 secondes pour y penser)


- Y a t-il un projet que vous regrettiez de ne pas avoir terminé ?
Le PDA700 aurait dû être la nouvelle génération de PenPad mais avec un fax intégré qui n'aurait pas seulement permis la réception de fax (le premier en sans fil tenant dans la main) mais aurait utilisé le même canal pour offrir des contenus style sports/news/météo dans le style du mintel/teletexte.

 

Il a été abandonné car le PDA600 ne s'est pas vendu en quantité suffisante et que le très sensible récepteur radio ne fonctionnait pas à côté des bruyantes parties éléctroniques du circuit.

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- Que faites vous maintenant ?
Ben, le moins possible mais sur ma carte de visite il y a inscrit "Ingénieur en chef du design logiciel". Je passe encore près de 50% de mon temps à programmer en C et le reste à régler les problèmes découlants des produits que nous avons infligés au monde.


- Que pensez vous des collectionneurs de vieux micros ?
J'ai deux PCW 8256 dans mon bureau donc je ne dirai rien de désobligeant sur les nerds. Je suis fier d'en être un et mon héros serait un mix entre Bill Gates et Linus Torvalds !

 

Interview réalisée le 23 Octobre 2003. Merci à M. Lawson pour ses réponses, sa gentillesse et son humour !

 

(c) Charles da Silva - 2003

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-October 2003- (Amstradeus)

Interview of Mr Cliff Lawson
(NC and PenPad Project Manager)


- When did you join Amstrad? Where were you working before? Why Amstrad?
Joined October 1984. Never worked anywhere else – been here almost 20 years (the Great Train Robbers got shorter sentences than this!). I left university (Newcastle – Microelectronics and Microprocessor Applications) and started training for a job doing COBOL programming. Before long it was clear we weren’t going to get along so we parted company.

As my interest at university was the Forth programming language I applied and was accepted for a job programming in that but it was miles from where I lived. That week I saw an advert in Popular Computing Weekly saying Amstrad were looking for staff and it was only 15 minutes from my house. So I went along for a job interview with Roland on the Friday and started on Monday.

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- Which projects did you work on?
CPC 664, CPC6128, PCW8256, PCW8512, PC1512, PC1640, PC2xxx, PC3xxx, Penpad PDA600, NC100 Notepad, NC150, NC200, PC4xxx, PC5xxx, Pcw16, MCR7000, em@iler, em@ilerPlus, other stuff yet to appear


- What do you think of the CPC today? What did you think of it at the time?
Today, I have to admit that it doesn’t cross my mind very much. It must be about 4-5 years since I even ran a PC based simulator let alone the real thing. At the time the supplied monitor was a brilliant idea (especially as this was in the days before all kids had a portable telly in the bedroom). It saved having to hijack the main family TV.

It was also a far more coherent development system. The more reliable built-in tape system was also a great idea. And the firmware and BASIC still set standards of how things SHOULD be done to this day (fully documented APIs!!). 

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- What was your relation with AMS, R. Perry or Locomotive Software?
At the time I don’t think AMS even knew my name. These days we go as far as having non work related chats about aviation as we’re both private pilots and I hear from him almost every hour throughout the working day (even when he’s on his yacht in the med or at his villa in Florida!)


Roland was a great boss. He could drink real ale for England and even after we’d all had 2 or 3 pints of Abbot every lunch time we’d still come back and pretend to do real work! I’ve lost touch with him as I have with everyone that has ever worked at Amstrad and since left. I’m not much good at keeping in touch but we do tend to get a Christmas card each year.

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- What do you think of the PenPad?
An inspired design that was about 10 years before it’s time. It was in what? 1991? A touch screen pen driven organiser with handwriting recognition. I guess it was about 2000-2001, ten years later, that the likes of Palm, Handspring, Compaq started to have mass market appeal with hand held organisers. Nobody remembers Amstrad and their Penpad or Apple and their Newton these days.

The idea was actually that of a guy called Stephen Randall of the Eden Group in Macclesfield, they were a design group but had no idea about large scale manufacture or marketing so our companies made a good fit.

Steve had already had the foresight to patent a lot of the ideas in the product (wonder if he’s still getting royalties from all the other handheld manufacturers?) It was meant to be “an electronic filofax” and that’s exactly what it delivered.

- When were you named project manager of the PenPad and what was your reaction?
I was already the NC100/NC150/NC200 project manager so it was just another job but when we first saw the idea it was myself and David Hennell who thought that there was some mileage in it. Everyone else thought it was a “boffins ego trip”.

I guess it was the Star Trek watchers amongst us who couldn’t believe the possible reality of pen driven computers becoming day to day items that were so inspired by it so yes, I was more than happy to be put in charge.

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- How many people were working on the project?
As all projects it varies, the profile is always “bell shaped”, a few bodies researching ideas, concepts and components up front, a building team of mechanical, electrical and software engineers, perhaps to as many as 20 people and then that diminishing towards the end as various parts were completed.

- Was AMS at all related with this project?
He started out very sceptical but became more and more enthused as time goes on. As always he is deeply involved in projects. He can have a 3 hour argument about why a button is green not blue or why we’re using a 5 cent capacitor when a 3 cent one would be fine.

It was no different with the Penpad. He always likes to approach the product as a “mug punter” and anticipate what their reaction will be and the iron out anything that’s not obvious. In the NC100 he actually wrote the first 35 pages of the manual so when it came to the Penpad he did the same, trying to get the message across in laymans language rather than letting some nerdy techno boffin like me write the stuff (though I wrote the last 200 pages of the NC200 manual for example!)

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- The PenPad had very few applications? In your opinion, why?
It was an electronic filofax, nothing more, nothing less. If you bought a filofax then (or even go out and buy one now) then what you can do with it is pretty much what you could do with the Penpad.

When we had problems selling the things (at £299) other people came out of the wood work with various “form filling” applications which are the natural use of a small, handheld, pen driven, LCD computer (imagine the man from the water board/electricity board coming round to your house to read the meter and jotting it down on a touch sensitive PC – too cool for words – probably STILL an idea a bit ahead of its time!)


- Was there a sort of competition with Apple to see if you could release your PDA first?
Nope, we weren’t even aware that Apple was doing one until about 2-3 months before we launched our one (6 months ahead of theirs as it turned out). We’d been working on it for 2-2.5 years at that stage and I guess Apple had probably been working on the Newton for a similar length of time but neither knew what the other was up to (I doubt the huge Apple Corp would have cared what a minnow like Amstrad were up to anyway!)

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- Were there any constraints on this project?
All Amstrad products from the very first to the very latest are built to sell at some target price in Dixons on a Saturday afternoon that our marketing people (principally Alan) have decided the man in the street would be willing to pay. The decided that at £299 it would sell. So take 17.5% off that for VAT it gives £255 ex VAT.

The retailer will want a 30-40% margin, call it 35%, so Amstrad will sell it to them for £188. Amstrad aren’t philanthropists so we’d like to make a 30% profit which means we have to be able to have the product landed in the UK for £145. There’d be import duty and freight costs to get it here from the Far East, maybe 10% so the FOB (Full On Board) price from the factory is maybe £132. The factory want to take a small slice for their LOP (Labour, Overhead and Profit), call it 10% so that means that the amount available for the BOM (Bill of Materials) was about £120 (and this for something that sells at £300 in the shops!).

The components are almost always bought in US$ and back then the exchange may have been something like 1.5. So we had about $180 to buy the components with if we were to hit the £299 retail price. Now the two MAJOR component costs inside the thing were the LCD screen and the touch panel over it. I seem to remember that the panel was maybe $25 and the LCD was $70-$80. So that was more than half the BOM cost gone on two components.

Other expensive things were the hand writing recognition royalty (it was licensed) and the design royalty to Eden. It was only just possible to do it for that £299. Then these days I see some black and white Palm’s on sale at £70 and wonder just how they do it and whether anyone’s actually making ANY money from them!


 I’ve put in my homepage some projects with the PenPad? Did you know about these?
No.

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- The PP600 has the originality of being multi-language. Why was that? And why choose languages such as Italian for example?
At that time Amstrad was a multi-national company and we had offices in Paris, Madrid, Rome, Frankfurt(think it was).

There wasn’t much point making something that could only sell in the UK and our subsidiaries would have got majorly upset if new products weren’t made in a variant suitable for sale in their country. In most products it involved using a different ROM and build of the software in each European variant (English, French, Spanish, Italian, German) but because the PDA600 tried to use meaningful icons rather than too many words it meant the single ROM could handle all 5 territories.

This is great for our stock control because if something sells like hotcakes in Spain but the Germans aren’t interested you just have a couple of lorries drive across Europe to move the stock. If each country has its own ROM then if you’ve had the foresight to put the ROM in a socket (even though it increases the BOM cost) then you can unplug the German ROM and fit the Spanish one.

But on things like PCs (and CPCs and PCWs) you also face the problem of different keyboard layouts. The PDA had no keyboard so, again, this was not a problem.


- Any anecdote about this period?
You’re kidding right? I can’t remember what I did last week these days let alone what I did 10-15 years ago. I’m 40 years of age and your brain doesn’t improve with age!

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- What do you think of the NC today? What do you think of it now?
Not a lot, I don’t really think about it. I eat, sleep and breathe e-mailer and nothing else (apart from radio control helicopters on my days off)


- When were you named project manager of the NC and what was your reaction?
When? Dunno (see the age thing above!). It would have been about a year before it was launched – whenever that was… just looked at a user manual it says © 1992 so I guess it was in 1990-1. I was chuffed to be put in charge of this as it was the first project where I was really in total control.


- How many people were working on the project?
See Penpad answer. The peak for NC was fewer, maybe 15. Most of the software was done by Arnor (of Protext fame) and the mechanics/electronics were by Nakajima in Japan.

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- What was the aim of this product/project?
A notetaker you could carry anywhere. At the time we were flushed with the success of the PCWs and I guess Alan wanted a portable one.


- Were there any constraints on the project?
Yup BOM cost again. The NC100 might have had a large LCD and clamshell design, more like the later NC200 if we could have afforded the bigger LCD in the BOM but, as always we were constrained by the target retail price.


- Was AMS at all related with this project?
Deeply. It’s unlikely it would have had coloured keys otherwise. That was his idea as he thought it’d make the thing very easy to operate if you could just tell someone to push the Red key and then the blue key twice instead of saying “Hold down [ctrl] and [Shift] and press the a-diphthong key” and wait 2 hours while they tried to locate the keys you were talking about.

It was so much Alan’s “baby” that he insisted on writing the first 35 pages of the user manual with the proviso that “you boffins can say what you like in the pages after that” (so we did!)


- Were you influenced by Cambridge’s Z88?
Nope. Again I think they were parallel developments and if we were influenced in any way I think it was simply to look at anything we considered to be mistakes they’d made and try not to duplicate them. They were really targeting different markets anyway.

The NC100, like most Amstrad product, was aimed at the casual, browsing, lorry driver who’d wandered into Dixons on a Saturday afternoon. The Z88 like most Sinclair things was aimed at anoraks like me!

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- Any anecdote about this period ?
Nothing I can remember (not sure whether I blame the drink or the drugs)…. (just kidding about the drugs!)

- Have you still got any Amstrad machine at home?
I have two emailers. The original model in our bedroom and the newest model as our main phone downstairs. My wife swears by it and does ALL her email using it. It is about 100 times easier for email than using a PC and, cos it’s your phone anyway and always on, you don’t have to wait half an hour or the thing to start up every time you want to send/receive email.


- What do you think about what has happened to Amstrad in the computer market?
Got out of it just in time. In fact we probably should have got out of it sooner. Once it switched from being a market where individual innovation would buy you a market lead (PC1512, PC1640, ALT286) to being a commodity market where the world and his wife could all buy exactly the same motherboard, hard drive, monitor, video and bolt them together and it was whoever had the prettiest box would sell the most then it was no fun any more (and no opportunity to make money).

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- What are you the most proud of?
The emailer, it’s about 20-30 times more complicated than either the PDA600 or NC series and about 85% of the design (mainly software but other bits too!) is all mine. When I go into Dixons I can point at it and quite rightly say “I designed that”.

The model in development is even more exciting than the released product for several key reasons that will become apparent in a couple of months time (if I can get it finished on time!!)


- What is your favourite Amstrad machine?
The E-mailer plus


- What is the worst Amstrad machine?
Sinclair PC200 (It took all of 3 seconds to think of that!)


- Is there any unfinished project you regret?
PDA700 was to have been the next generation of Penpad but with a pager receiver built in that would not only offer personal paging (the first ever wireless handheld!!) but would use the channel to deliver Teletext/Minitel style news/sport/weather services.

It was canned because (a) the PDA600 didn’t sell in the predicted quantities and (b) the very sensitive radio receiver couldn’t be made to work near the electrically noisy parts of the circuit.

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- What do you do now?
Well as little as possible but on my business card it says “Principal Software Design Engineer”. About 50% of my time is still spent programming in C the rest in fire fighting all the problems that occur as the result of the product we’ve inflicted on the world at large

- What do you think of people collecting old computers?
I’ve got two PCW8256 on a cabinet in my office here so I can’t say anything too derogatory about nerdy anoraks. I’m proud to be one and my hero would be a combination of Bill Gates and Linus Torvalds

Interview done on October, 23rd 2003. Thanks to Mr Lawson for his answers, his kindness and sense of humor !

(c) Charles da Silva - 2003

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