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Joël Sana [fr-en] -Ancharge, Match point- (Amstradeus)

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-Mai 2004- (source : Amstradeus)

Interview de M. Joël Sana
(Programmeur du logiciel Amcharge sur CPC).

- Bonjour, pouvez vous tout d'abord vous présenter ?
Je suis avant tout un passionné de programmation, et les jeux videos m'ont toujours attiré pour ne pas dire fasciné. Un jour l'opportunité de relier les deux pour en faire mon métier s'est présenté a moi, et depuis j'ai toujours travaillé en programmant dans le domaine des jeux.


- Quand avez vous découvert l'Amstrad CPC ?
Lors d'un passage a Londres, dans le cadre du developpement d'un jeu, en rentrant dans une boutique d'éléctronique par curiosité: j'ai vu un CPC 464 sur une étagère, il n'était pas encore sorti en France, et sur le coup j'ai bien cru qu'il etait fait en Légo...


Ce n'est que quelques mois plus tard que j'en ai eu un entre les mains pour faire une adaptation d'un jeu de Tennis.

 

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- Avez vous été en contact avec l'informatique auparavant ? Comment et avec quel(s) micro(s) ?
Je ne peux pas dire que je suis tombé dedans quand j'étais petit car j'étais déjà "grand" lorsque la micro informatique a fait son apparition, mais j'ai en fait débuté sur des calculatrices programmables. J'ai commencé a programmer des jeux vidéos en 1982 par plaisir sur mon TRS 80 en assembleur (déjà à base de Z80 comme le CPC !), puis comme job d'été lorsque j'étais etudiant, sur un TI 99/4A, l'ordinateur familial de Texas Instruments, sur lequel nous avons créé avec 2 ingénieurs de Texas, Albert Loridan et Bruno Duriez, un jeu de Tennis (en 3D !).

Texas ayant décidé l'arrêt de la commercialisation du TI 994A alors que le jeu était quasiment terminé, ce jeu n'a jamais été édité sur ce micro. Nous en avons fait une adaptation Z80 sous le nom de "Balle de match" ("Match point" pour les versions anglaises) sur le Spectrum de Sinclair, le Commodore 64 et le CPC lorsqu'il est sorti, ainsi que sur l'Atari ST, le QL de Sinclair et bien sûr pour les tous premiers IBM PC et meme l'éphémère PC Junior.


- Quand avez vous abandonné le CPC ?
Amcharge a été mon dernier programme réalisé sur CPC.


- Qu'en pensiez vous à l'époque et qu'en pensez vous maintenant ?
Ce micro etait extrêmement bien conçu, alliant simplicité et efficacité au niveau du hardware (lorsqu'on programmait des jeux dans les années 80 on se devait d'avoir une connaissance très proche du hardware du micro utilisé car tout était fait en assembleur et devait être optimisé au maximum des possibilités de la machine), le firmware était très bien documenté et sans erreurs chose rare et appréciable à l'époque !

La possibilité d'utiliser le CP/M était également un plus d'une grande aide pour les outils de développement. Avec le recul aujourd'hui je pense que si ce micro n'était pas le meilleur du point de vue des performances techniques, c'est certainement celui sur lequel j'ai eu le plus de plaisir à programmer dans ces années là.


- Possédez vous toujours un ordinateur Amstrad ?
Il doit en trainer encore quelques uns dans des cartons au fond de la remise au bureau...

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- Quelles utilisations aviez vous ?
Programmation uniquement ! Et un peu de jeu de temps en temps, mais quand on commence à programmer des jeux videos on n'a plus le temps d'y jouer hélas !

- Amcharge était il votre premier programme ? Si non, qu'aviez vous écrit auparavant ?
J'avais déjà une expérience de la programmation de jeux sur pratiquement tous les micro-ordinateurs du marché de l'époque. Outre le jeu de Tennis cité plus haut, nous avions aussi créé un jeu de Foot avec les mêmes personnes, et j'avais écrit des adaptations de quelques hits de jeux du moment pour la serie des micros francais Thomson TO7, TO9, MO5...

- Qu'est ce qui vous a poussé à écrire Amcharge ?
A cette époque nous avions délaissé le developpement des jeux micros pour créér un jeu de Scrabble sur Minitel, puis nous avons profité de cette double compétence en télématique et en micro-informatique pour developper Amcharge en relation avec notre maison mère Micromania qui a convaincu les éditeurs de l'opportunité pour eux de distribuer leurs jeux par ce moyen innovant et complémentaire à la vente traditionnelle, en les rémunérant sur les connexions Minitel.


- Comment s'est déroulé sa conception ?
L'idée de base etait double: 
* Pouvoir connecter simplement son CPC au Minitel (d'où le cable se connectant sur la prise joystick plus simple à manipuler que la prise imprimante)


* Faire en sorte que le coût de la connexion Minitel pour le téléchargement d'un jeu reste inférieur au coût du jeu à l'achat dans le commerce, sinon quel intéret pour l'utilisateur ? La première phase consista à vérifier qu'il était possible de recevoir sur la prise joystick des données en provenance de la prise péri-informatique d'un Minitel.

Il y avait là une composante matérielle que l'on ne pouvait pas maîtriser, la prise joystick n'étant pas prévue pour recevoir des données série. Il fallait donc réaliser par soft la désérialisation des trains de bits pour reconstituer les octets, alors que sur une interface série classique c'est un composant matériel qui s'en charge, le programmeur n'ayant plus qu'a récupérer l'octet lu.

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Lorsque ces tests ont été concluants, on savait que l'on pouvait transférer n'importe quoi dans la mémoire du CPC directement à partir d'un serveur Minitel, restait à faire preuve d'imagination et à programmer !


- Avez vous rencontré des difficultés ? Si oui, lesquelles ?
Afin de pouvoir offrir rapidemment un vaste catalogue de jeux téléchargeables, il fallait un moyen simple de mettre tout jeu dans un format de données unique prêt à télécharger. Nous avions travaillé avec les concepteurs du boîtier "Multiface", boîtier qui permettait de prendre une "photo" de la mémoire du CPC à tout moment (par exemple au début d'un jeu juste après son chargement) et de la sauvegarder.

C'est cette "photo" que l'on téléchargeait avec Amcharge. La difficulté etant que le boîtier était nécessaire également lors de la relecture des données puisque c'était lui qui contenait dans sa ROM le programme de chargement, tandis que l'intégralité de la RAM du CPC était utilisée par le jeu. C'est Amcharge qui devait remplacer le boitier chez l'utilisateur, mais comme la "photo" pouvait occuper toute la RAM, il n'y avait plus de place pour Amcharge !

On ne pouvait pas sauvegarder les données au fur et a mesure car il aurait fallu interrompre le téléchargement ce qui était impossible pour 2 raisons:
* Beaucoup de CPC ne disposait que d'une cassette et en ajoutant le temps de chargement + le temps de sauvegarde tout en restant connecté le jeu aurait fini par couter plus cher qu'à l'achat traditionnel.

* La premiere version d'Amcharge ne communiquait que de maniere unidirectionnelle par le port joystick, on ne pouvait donc pas envoyer d'ordre au serveur Minitel pour interrompre le transfert pendant la sauvegarde.


L'idée a donc été de mettre Amcharge dans une partie de la mémoire vidéo, il a donc fallu programmer a l'économie car cette zone etait très restreinte ! Vous comprenez mieux maintenant le dépouillement et l'austérité de l'interface utilisateur d'Amcharge !


La première version d'Amcharge utilisait uniquement le port Joystick en lecture pour recevoir les données, avec un checksum pour détecter les erreurs de réception mais sans possibilité de correction ! Lorsqu'on lancait un téléchargement, il fallait retenir son souffle en attendant qu'il aille jusqu'au bout.

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Fort heureusement on pouvait utiliser un protocole de contrôle inclu au Minitel qui assurait la fiabilité des données reçues via le reseau telephonique jusqu'au Minitel, les problèmes de transmissions entre le Minitel et le CPC étaient relativement rares vu la vitesse maximale possible: 1200 bauds (1.2 Kbs !). Par la suite il y a eu une version d'Amcharge capable de communiquer dans les 2 sens ce qui a rendu le téléchargement encore plus fiable.

- Amcharge est un peu un frémissement de ce que nous connaissons aujourd'hui avec l'Internet. Imaginiez vous celà possible ?
Oui, c'était les premiers pas de la communication directe entre votre ordinateur personnel et de grands serveurs, et il y avait toutes les raisons d'espérer des progrès dans ce genre de technologie. Nous avions même à l'époque déjà envisagé la possibilité de jouer en réseau entre 2 CPC via une connexion Minitel, (nous faisions déjà jouer au Scrabble des centaines de gens entre eux par leurs Minitel alors pourquoi pas avec leur CPC pour d'autres jeux ne nécessitant pas un temps de réponse trop court ?) mais il n'y avait pas de jeux prévus pour ce concept à l'époque.


- Quels languages avez vous utilisé ? Utilisiez vous des outils de programmation particuliers ?
L'essentiel du programme etait en assembleur, seule l'interface utilisateur etait en basic. J'ai utilisé le macro assembleur du CP/M, puis un outil de développement spécifique dont j'ai oublié le nom, surtout pour le debuggueur... et un gros bouquin sur le Z80 !


- Parlez nous un peu de votre boulot à l'époque. Comment cela se passait il ? Avez vous des anecdotes ?
Il fallait tout faire soi même, de A à Z, avec des langages de programmation très peu évolués. Quand je dis de A a Z ca veut dire depuis le cable de connexion jusqu'à la protection anti-piratage sur la disquette. Il faut dire que l'on pouvait quasiment tout maitriser car les micro-ordinateurs n'avait pas la même complexité qu'aujourd'hui tout simplemet parce que leur système d'exploitation etait réduit au minimum et qu'on pouvait tres bien s'en passer en utilisant directement le firmware de la ROM ! C'est une excellente école de programmation !

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- Que pensez vous de la direction qu'a pris l'informatique avec l'avènement du standard IBM ?
Aujourd'hui les programmeurs qui se preoccupent du standard du matériel qui compose leur PC doivent être assez rares je suppose. On est passé à un niveau supérieur où la notion de standard se porte plutôt sur le système d'exploitation, comme Windows ou Linux. Personellement j'ai toujours été plutôt Linux... ne me demandez pas ce que je pense de Windows car je ne l'utilise jamais.


- Avez vous gardé des contacts avec des acteurs du secteur de l'époque ?
Oui, les 2 (anciens) ingénieurs de Texas avec qui nous avons conçu "Balle de match" et Amcharge sont toujours des amis et des associés avec qui je travaille encore aujourd'hui !


- Peut être un petit mot pour nos lecteurs ?
Je trouve extraordinaire qu'il y ait des passionnés qui s'intéressent encore aujourd'hui au CPC, à l'instar des collectionneurs de voitures anciennes légendaires ! Après tout cet ordinateur a marqué de son empreinte l'histoire de la micro informatique en France et en Angleterre, il le mérite bien, ça serait dommage d'oublier le look ravageur d'un CPC 464 !

Interview réalisée au mois de Mai 2004. Merci à Joël Sana pour sa coopération et le temps accordé.

(c) Charles da Silva - 2004

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-May 2004- (source : Amstradeus)

Interview of Mr Joël Sana
(Conceptor of Amcharge).

- Hello, who are you?
First of all, I'm a fan of programming, and videogames have always interested me on a high point. One day I had the opportunity to do both for a living and since I have always been programming games.


- When did you discover the CPC?
During a trip to London, while I was developing a game, I did enter an electronic shop just by curiosity: I saw a CPC 464 on a shelf, it had not been released in France yet, and on that moment, I thought it was made out of Lego


It's only a few months later that I had the opportunity to get one in my hand to programm a Tennis game.

 
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- Were you in contact with computers before? How and which computers?
I was already a "grown up" when computers appeared, but I began with calculators. I first programmed video games in 1982 by pleasure. It was in machine code on my TRS80 (already based on a Z80 like the CPC!). Then I kept on as a summer job while I was a student, on a TI 99/4A, the home computer from Texas Instruments on which we created with 2 Texas Engeneers, Albert Loridan and Bruno Duriez, a (3D) tennis game.

Texas stopped the production of the TI 99/4A while the game was almost finished, we never edited it on this computer. We made a Z80 version under the name of Match Point on the Spectrum, C64, CPC and also Atari ST, Sinclair QL and of course the first IBM PC and even the PC Jr.


- When did you abandon the CPC?
Amcharge was my last program made on a CPC.


- What did you think of it at the time and what do you think of it now?
This computer was really well designed, being simple as well as effective as far as hardware is concerned (when one was creating games on the 80s, he had to know the hardware of the computer really well since everything was made in machine code and had to be optimized), the firmware was very well documented and without errors which was rare at the time! The possibility to use CP/M was also of a great help for the developement tools. Today, I think that if this computer was not the best one if we mention the performances, it surely was the computer with which I had the most pleasure at that time.


- Do you still own an Amstrad computer?
I still must have some somewhere in my office room...

- How did you use them?
Only for programming! And playing games from time to time, but when you begin programming them you do not have time to play them anymore!
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- Was Amcharge your first program, if not which were they?
I already had some experience programming on almost every computer that were released at that time. I already mention the Tennis game, but we also created a Football game with the same people and I already wrote some adaptations of some hits of the moment for the French computers Thomson TO7, TO9 and MO5


- Why Amcharge?
At that time we stopped developing games on computers to create a Scrabble game on the Minitel system. We then used this double competence in telematics and computing to create Amcharge in cooperation with our editor Micromania who convinced the editors to sell their games by this innovative way.


- How was its conception?
The concept was double:
* To connect as simply as possible a CPC to a Minitel (thus the cable connecting to the joystick plug instead of the printer bus)


* Try to keep the final price lower than the "retail" version, otherwise there would not be any interest. The first move was to check if it was possible to get datas from the Minitel plug to the joystick one. It was a material aspect we could not control, since the joystick plug was not designed to receive serial data.

We had to "de-serialise" bits to rebuild bytes by software, while on a classical serial interface it's a hardware component which takes charge of this, the programmer only having to recover the byte.
When the tests were ok, we knew we could transfer anything into the CPC memory directly from a server. It was only up to our imagination and programming!

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- Were there difficulties? If so, which ones?
In order to be able to offer quite quickly a vast catalogue of downloadble games, there had to be a simple way to put any game in a data format ready to be downloaded. We worked with the conceptors of the "Multiface"box which allowed to take an "image" of the memory of the CPC at any moment (for instance at the beginning of a game right after its loading) and to save it. It was this "image" that we downloaded with Amcharge.

The difficulty was that this box was also needed to read the datas again since it contained in its ROM the loading program, while the whole RAM of the CPC was used by the game. Amcharge was supposed to replace the box, but since the "image" could take the whole RAM, there was no place left for Amcharge! Datas could not be saved progressively because it meant it had to interrupt the downloading.

This was impossible for 2 reasons:
* Many CPC only had a tape recorder and adding the time of the download+the time of saving it while being connected, the game would have been more expensive than the classical one.


* The first version of Amcharge only communicated in a unidirectional way via the joystick plug, no order could be sent to the Minitel server to interrupt the transfert during the saving.
The idea was to load Amcharge in a part of the video memory, thus we had to programm very carefully because this zone was short in terms of memory! You understand better the austerity of Amcharge user interface!

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The first version of Amcharge only used the Joystick plug to read and receive datas, with a checksum to detecter every reception error but with no possibility of correction! When a download was started, one had to hold his breath until the end. By chance, we could use a control protocol included with the Minitel that ensured the reliability of the data received via the phone network, the transmission problems being minimal in regard considering the maximum speed possible: 1200 bauds (1.2 Kbs!).

After that, there was a version of Amchage capable to communicate in both directions.
Yes, these were the first steps of direct connection between your computer and big servers, and we had good reasons to hope great progress in this kind of technology. We even thought of playing network games by connecting 2 CPC via the Minitel, but there were no games for this kind of project at the time


- Which languages did you use? Did you use any particular programming tool?
The major part of the program was in machine code. It was just the user interface which was in Basic. I used the macro assembler from CP/M, and a specific developement tool which name I forgot, mainly for the debugger... and a big book about the Z80!

- Tell us about the work at that time. How was it? Any anecdote?
You had to do all by yourself, from A to Z. And when I say from A to Z, I mean from the connection cable to the anti-piracy protection system. Well, at the time we could master quite every domain of the computer since they were not as complex as today. Their OS was minimal and we could bypass it by using directly the firmware in the ROM! It was an excellent programming school!

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- What do you think of computing today with the domination of the IBM Standard?
Nowadays, the programmers who are worriend about the material standard must be rare, I suppose. We are at a higher level where the notion of standard is important for the OS, like Windows or Linux. Personnaly, I prefer Linux... don't ask me what I think about Windows, I never use it.


- Do you still have contacts with the actors of that sector at that time?
Yes, the 2 (former) engeneers from TI with whom we created "Match Point" and Amcharge are still friends and associates with whom I still work today.


- Maybe a word for our readers?
I think it's extraordinary that there are still fans who are interested in the CPC, like old cars collectors! After all, this computer made its dent on computing history in France and Britain, and it deserves it, it would be a shame to forget the sexy look of a CPC 464!

Interview made in May 2004. Thanks to Joël Sana for his time and precious help.

(c) Charles da Silva - 2004

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